英国画家笔下的乾隆盛世:繁华表象下的贫穷

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英国画家笔下的乾隆盛世:繁华表象下的贫苦

18世纪末,为打开对华贸易大门,英王乔治三世以为乾隆皇帝祝寿之名,派出以马戛尔尼勋爵为首的巨大访华团。为在中国获得更大的贸易利益,使团出发前做了经心的预备,却不幸空手而归。当年随团画家威廉・亚历山大随团访问时画的一批水彩画,因其内容涉及中国政治、经济、社会生活诸方面,它们不光成为18世纪西方了解中国的最早的形象资料,还成为今后西方人关于东方景象的一个紧张创作来源。

英国画家笔下的乾隆盛世:繁华表象下的贫苦

事实上,在登岸中国后,英国使团频频震动的,是繁华表象下的贫苦。他们首次注意到中国人吃狗肉。固然,不只是狗肉,只要是肉,中国人就吃:“狗肉是他们惯用的食物。生活在水上的悲惨的中国人一直处于半饥半饱的状态,乐于以任何食物为食,即使是腐烂了的也不放过。”

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很明显,这是生齿压力和贫苦所致。“极度的贫苦,无助的困苦,比年不停的饥馑,以及由此而引发的悲惨景象,恐怕更有大概影响到那些感情脆弱的人。”比经济上的贫苦更令英国人惊讶的,是政治上的贫苦。

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斯当东和巴罗都注意到:“中国官员对于吃饭真是过于奢侈了。他们每天吃几顿饭,每顿都有荤菜许多道。”与底层的广泛贫苦强烈对照的,则是上层社会生活的豪奢。固然底层社会中很少发现脸色红润的人,但政府高官中却不乏胖人,这些王侯将相们生活中的主要内容就是吃。

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斯当东说,他在中国所见到的房子,只有两种,一种是大富之家,一种是贫寒人家。“所经过的地方以及河的两岸,大多数房子都是土墙草顶的草舍。也有很少一些高大、油漆装饰的房子,大概是富有者的住所。很少看到中等人家的房子。在其他国家里,富有者和赤贫之间,还有着许多差别等级的中等人家。”

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